Nouvelle espèce de fourmis 'vampire' découverte à Madagascar

Saviez-vous que les "vampires" existent? À tel point qu'un groupe de chercheurs de l'Académie des sciences de Californie vient de découvrir six nouvelles espèces présentant ce profil à Madagascar, en observant leurs habitudes. Ils s'appellent les fourmis Dracula et font partie du genre Mystrium .

Décrits plus tôt cette semaine dans la revue ZooKeys, ils semblent défier bon nombre des règles habituelles utilisées par les scientifiques pour classer les fourmis, telles que la hiérarchie et la reproduction.

"Le genre Mystrium est le groupe le plus mystérieux et le plus bizarre des fourmis Dracula", a déclaré Masashi Yoshimura, chercheur à la California Academy of Sciences, dans un communiqué. Il a précisé que les fourmis de ce genre étaient difficiles à identifier en raison de la variation remarquable au sein de chaque espèce. Les nouvelles espèces comprennent le labyrinthe Mystrium, le miroir Mystrium et le Shadow Shadow .

Pourquoi les vampires?

Rassurez-vous, les fourmis vampires ne vont pas envahir le monde en aspirant le sang de tout le monde. Blague à part, ces insectes ont la définition de Dracula car ils aspirent le sang (hémolymphe) de leurs petits dans un processus appelé "cannibalisme non destructeur".

Les scientifiques ne peuvent pas dire exactement pourquoi ils le font, mais il convient de noter que les larves ne meurent pas de ces "attaques" et se développent normalement.

Source de l'image: Reproduction / Alexander Wild

Difficultés de classement

Ils ont été découverts dans un tronc de forêt en décomposition à Madagascar il y a plus de dix ans. Mais pendant des années, ces insectes étranges ont dérouté les chercheurs.

"Le rôle d'un individu dans une colonie n'est pas toujours évident par son apparence. Des fourmis qui se ressemblent peuvent être des ouvriers mineurs dans une espèce, mais des reines dans une autre espèce", a déclaré Brian Fisher, entomologiste qui faisait partie de la recherche.

Par exemple, les ouvrières deviennent parfois des reines, qui peuvent avoir des ailes courtes, inexistantes ou grandes, et les reines peuvent aussi être plus petites que les ouvrières. En outre, le genre comporte trois modes de reproduction différents, ce qui a rendu son classement encore plus difficile.

Mystère résolu

Après avoir collecté et examiné des milliers de fourmis à Madagascar pendant deux décennies, Yoshimura et Fisher ont découvert une méthode permettant de distinguer ces nouvelles espèces.

"La découverte de la division des femelles en formes plus grandes et plus petites a été la clé pour résoudre ce puzzle compliqué", a expliqué Yoshimura.

Les chercheurs ont découvert que toutes les espèces de Mystrium avaient en commun des composants d'origine communs, à savoir des mâles, de grandes reines et des travailleurs de plus en plus grands (pouvant se développer en tant que géniteurs et assumer la position de reine). En utilisant ce nouveau cadre, les chercheurs ont pu reclassifier plusieurs espèces existantes et identifier six espèces totalement nouvelles.